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Systèmes immunitaires et vieillissement

« Les personnes âgées succombent aux virus » parce que leur système immunitaire travaille trop dur « , a rapporté le Daily Telegraph. Le journal affirme que de nouvelles recherches sur le système immunitaire pourraient également affecter la façon dont la vaccination contre la grippe est prévue.

Cette étude animale a testé des réponses immunitaires et des lésions hépatiques causées par un virus commun, le virus de l’herpès, chez des souris d’âges différents. Lorsque les chercheurs ont bloqué une partie de l’action du système immunitaire chez des souris plus âgées, ils ont constaté que les souris survivaient avec le virus plus longtemps. Cela suggère que leur système immunitaire causait auparavant des dommages au foie. Cependant, si les résultats de cette étude animale peuvent être appliqués à l’homme est discutable et nécessitera une recherche plus approfondie.

Le Daily Telegraph rapporte la suggestion d’un chercheur que le blocage de certaines actions du système immunitaire peut être meilleur que la vaccination pour prévenir la sensibilité humaine aux infections virales. L’implication du journal selon laquelle cette étude pourrait influencer les vaccinations contre la grippe saisonnière et porcine n’est pas justifiée par cette recherche précoce chez la souris.

D’où vient l’histoire?

Cette recherche a été réalisée par le Dr Heather W Stout-Delgado du Département de médecine interne de l’École de médecine de l’Université de Yale et d’autres collègues aux États-Unis. Le travail a été soutenu par des subventions des National Institutes of Health des États-Unis et a été publié dans la revue scientifique à comité de lecture Cell Host & amp; Microbe.

La couverture de cette recherche par le Daily Telegraph était raisonnable, mais pourrait impliquer que cette étude avait plus de pertinence pour l’homme que ce qui est justifié.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Cette étude animale a comparé les réponses du système immunitaire à une infection virale chez des souris âgées et de jeunes souris. L’étude a été bien menée et a utilisé un design sonore pour répondre aux questions des chercheurs. Ils étaient particulièrement intéressés à comprendre comment le vieillissement modifie la réponse inflammatoire du système immunitaire à l’infection virale.

Une recherche précoce comme celle-ci peut suggérer des domaines d’étude future chez l’homme. Une couverture médiatique positive des premières recherches pourrait avoir une incidence positive sur le financement de futurs programmes de recherche.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs expliquent que, à mesure que l’individu vieillit, l’infection et le cancer deviennent plus fréquents, ce qui suggère qu’il y a une altération de l’immunité. Le mécanisme exact sous-jacent n’est pas clair, mais une théorie est que le vieillissement conduit à une capacité réduite à surmonter les infections virales.

Des substances appelées médiateurs inflammatoires, ou cytokines, sont libérées par des globules blancs spécifiques du système immunitaire. Ces médiateurs sont utilisés par le corps pour transporter des signaux entre les cellules. Un groupe de ces médiateurs est appelé la famille de l’interleukine 17 (IL17), et ceux-ci sont collectivement responsables de nombreuses réponses inflammatoires et allergiques précoces oculaire. Certains membres de la famille IL17 déclenchent la production d’autres messagers chimiques. C’est cette cascade complexe de voies immunitaires chez la souris que les chercheurs souhaitaient approfondir. Ils se sont concentrés sur un médiateur particulier appelé IL-17A.

Les chercheurs ont utilisé un virus de l’herpès (HSV-2) pour infecter des groupes de jeunes souris (2-4 mois), des souris d’âge moyen (8-10 mois) et des souris âgées (18-20 mois). Ils ont ensuite examiné leur sang pour des substances inflammatoires, chronométré combien de temps il a fallu les souris pour mourir et examiné les foies des souris après la mort.

Ils ont ensuite essayé de bloquer l’action de l’IL-17A en introduisant un anticorps anti-IL-17A sur d’autres groupes de souris, avant ou après leur infection par le virus. Les chercheurs ont mesuré les réponses inflammatoires dans les trois groupes d’âge des souris.

Les résultats de cette étude ont été bien rapportés et analysés. La description détaillée des méthodes permettra à d’autres groupes de scientifiques d’effectuer des tests similaires pour voir si les résultats peuvent être répétés et pour explorer les voies biologiques connexes.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont observé une grande différence dans les résultats, qui dépend de l’âge des souris. Par exemple, presque aucune des 16 jeunes souris n’a succombé aux effets de l’infection par le HSV, même après 50 jours. Les 20 souris âgées sont toutes mortes dans les huit jours suivant l’infection. Après l’infection, les taux d’IL-17A ont augmenté de façon spectaculaire chez les souris âgées par rapport aux souris jeunes. Les dommages au foie étaient responsables de la mort des souris.

Lorsque les chercheurs ont donné aux souris l’anticorps anti-IL-17A, cela les a protégés contre les effets nocifs du virus. Même les six souris âgées testées ont maintenant survécu aussi longtemps que les souris plus jeunes qui n’avaient pas la protection de l’anticorps.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs disent que les souris âgées avaient des réponses immunitaires défectueuses, mais au lieu d’essayer de stimuler leur réponse immunitaire, ils ont essayé « d’inhiber certaines voies inflammatoires pour prévenir la susceptibilité aux infections virales ».

Leurs recherches ont également montré que le processus d’atteinte hépatique dépendait de la présence de cytokines IL-17A. Ils disent que les résultats montrent que les réponses inhabituelles IL-17A à l’infection virale contribuent à la mort des souris à travers un processus qui dépend des cellules blanches (neutrophiles).

Dans leur article, les chercheurs avancent avec prudence la théorie selon laquelle, si les cellules productrices d’IL-17 sont augmentées chez les humains âgés infectés par des virus, les augmentations dépendantes de l’âge des réponses IL-17 pourraient jouer un rôle dans les infections virales humaines. Ils disent que cela pourrait expliquer pourquoi les personnes âgées sont plus sensibles à l’infection du virus de la grippe saisonnière.

Dans leur communiqué de presse, les chercheurs concluent: «Notre étude pourrait également expliquer pourquoi d’autres populations sensibles succombent à des virus, comme le virus pandémique H1N1, car il est possible que des réponses immunitaires accrues – plutôt qu’une immunité déficiente – attaquent le corps et conduire à la maladie chez ces individus. « 

Conclusion

Cette étude scientifique bien menée a examiné les voies immunitaires complexes chez la souris et semble avoir été sur-interprétée dans le communiqué de presse et les rapports des médias, suggérant que ces résultats ont des implications importantes pour la grippe saisonnière et la vaccination contre la grippe H1N1.

Il est important que les scientifiques étudient les mécanismes complexes de l’immunité animale et humaine, et cette recherche précoce mérite d’être approfondie. Cependant, étant donné le caractère expérimental de cette étude sur les animaux, il est prématuré de conclure que cette étude est pertinente pour les programmes de vaccination contre la grippe.